O gradina buna, impreuna cu orice spatiu verde bun, necesita proiectare si intretinere. Aceasta este o lectie pe care Memorial Park a invatat-o pe calea grea. Inundatiile de la uraganul Ike din 2008 si seceta grava din 2011 au ucis sau amenintat cel putin jumatate dintre copacii din cel mai intens parc din Houston.

Pamantul devenise coplesit si nesustenabil, plin de pini batrani si specii invazive care lesiau substantele nutritive din sol. La inceput, intaritorii parcului s-au agitat pentru a replanta copacii care murisera si a readuce parcul la starea anterioara, dens impadurita. Dar ideea Parcului Memorial ca o padure de pini a fost in sine o iluzie.

La sfarsitul secolului al XIX-lea, parcul a fost locul unei fabrici de caramida, livada si exploatare forestiera. Multi dintre acesti copaci au fost taiati pentru a face loc pentru Camp Logan, un loc de antrenament din Primul Razboi Mondial, infam pentru o revolta mortala a soldatilor negri care se luptau cu rasistii din politia locala si din comunitate. Dupa incheierea razboiului, pinii au umplut din nou locul de campare, ingropand istoria intr-un desis de copaci, toti de o varsta uniforma, toti atingand o parte vulnerabila a vietii arboricole la inceputul secolului XXI. Indepartati straturile istoriei, iar peisajul natural al parcului memorial dinainte de colonisti europeni ar fi aratat ca un amestec inierbat de zone umede si prerie de coasta. Si chiar si atunci, interventia umana a fost probabil necesara pentru a-si mentine aspectul verde: ascunse in solul Parcului Memorial sunt dovezi ale arsurilor controlate folosite de oamenii Karankawa pentru a gestiona pajistile pentru vanatoare. Atunci, ca si acum, natura bine intretinuta nu a fost niciodata naturala.

memorial-park-redesign-thomas-woltz

Arhitectul peisagist Thomas Woltz numeste parcurile orasului „ultimul loc democratic din America in care oamenii pot fi intr-un loc public fara sa se simta obligati sa cumpere o ceasca de cafea.”” 

Din acest dezastru al unui parc pe moarte,Memorial Park Conservancy a decis in 2013 sa reconstruiasca zona in ceva mai primitor. Conservancy l-a angajat pe Woltz, un expert in restaurarea ecologiilor deteriorate si proprietar al firmei de arhitectura peisagistica Nelson Byrd Woltz. Cand echipa a inceput pentru prima data sa cerceteze modul in care locuitorii de la Houston au folosit de fapt site-ul, au fost placut surprinsi sa afle ca, in ciuda faptului ca era amplasat intre buticurile de lux ale Galleria si conacele cu bani vechi din River Oaks, parcul era popular cu un spectru larg de locuitori din Houston – patru milioane de rezidenti din 170 de coduri postale vizitate in fiecare an. Mai putin incurajator a fost faptul ca multi dintre ei au folosit Memorial Park doar pentru traseele sale de jogging, de parca acest peisaj vast ar fi putin mai mult de o banda de alergare in aer liber de 1.500 de acri. Cu mare parte din spatiu ocupat de desisuri dense de copaci pe moarte, nu ai mai putut face nimic altceva.

Cu Woltz, conservatoria s-a angajat intr-un studiu public amplu despre ceea ce doreau locuitorii din Houston de la parc si a convocat ecologisti, conservatori si alti experti pentru a determina utilizarea optima a pamantului nu numai pentru oameni, ci si pentru animalele native si, in mod critic, managementul apelor de inundatii. Rezultatul a fost un master plan ambitios lansat in 2015. Acesta a cerut remodelarea totala a parcului, relocarea facilitatilor sportive, recuperarea pajistilor native, conservarea unor parti din Tabara Logan si crearea de poduri de teren pentru a reconecta cele doua jumatati ale parcului, care sunt in prezent impartite. pe sase benzi de trafic de mare viteza. Succesul a fost cu greu garantat. Planuri ambitioase, pe mai multe decenii, ca acestea – planul general complet al conservatiei va mai avea ani de trecut chiar si dupa ce planul de zece ani va fi finalizat in 2028 – au o modalitate de a colecta praful pe rafturi. In 1924, William si Michael Hogg (copiii fostului guvernator al Texasului James S. Hogg) au vandut terenul orasului la pret, cu conditia ca acesta sa fie folosit pentru un parc public, dar un plan general original pentru teren nu a ajuns niciodata la bun sfarsit. In 2018, totusi, sprijinul puternic din partea Fundatiei Kinder a ajutat la transformarea ideilor in actiuni. Acum, parcul este remodelat printr-un plan, stabilit pentru finalizare in 2028, care este incontestabil transformator.

Cu siguranta, nu toata lumea vrea sa vada intinderile arboreoase ale Parcului Memorial inlocuite cu facilitati. „Aceasta nu este o experienta a naturii si nici nu este ecologica”, a spus Susan Chadwick, presedinte si director executiv al Save Buffalo Bayou, o organizatie locala de sustinere a mediului, axata pe conservarea malurilor marginite de copaci ale Buffalo Bayou in si in jurul Memorialului. Parc. „Prea mare parte din parc este folosita pentru intretinere. Prea mult din el este blocat. Prea mult din ea este amenajata.” Din perspectiva ei, proiectele strica parcul mai degraba decat sa-l imbunatateasca. Memorialul Primului Razboi Mondial inclus in plan ar transforma un spatiu verde inverzit intr-un „cimitir urias”. Podul de pamant este un „proiect de vanitate de saptezeci de milioane de dolari”.

houston-memorial-park-design-harta

Nu asa vede Woltz. El indica podul de pamant ca poate cea mai importanta parte a proiectului. Memorial Park este aproape de doua ori mai mare decat Central Park din New York, dar designul actual il face sa se simta mai mult ca un arhipelag stricat de masinile cu viteza.

Asadar, un deal artificial, care este in constructie, va face legatura intre sectiunile de nord si de sud ale parcului si va ascunde traficul intr-un tunel acoperit de un camp de o suta de acri. Houston are o lunga istorie in pavajul prerii. Acum, in sfarsit, preria capata avantajul.

„Acest nou parc va simboliza triumful „verdelui asupra gri”, vindecand diviziunea creata de Memorial Drive acum o jumatate de secol”, a declarat Shellye Arnold, care este presedinte si CEO al Memorial Park Conservancy. (Ea nu este implicata in Arnold Ventures, unde lucrez si ai carui fondatori au donat individual pentru conservatie.)

Este un design care se potriveste bine cu filozofia parcurilor a lui Woltz. In mintea lui, fiecare ar trebui sa reflecte orasul in care este construit. Unele dintre structurile din Eastern Glades sunt realizate dintr-un calcar pal care evoca cladirile civice originale din Houston. Memorial Groves, un monument viu al soldatilor care s-au antrenat la Camp Logan, transforma o curiozitate istorica locala intr-o caracteristica de baza. Podul de uscat readuce pasunile din Houston la starea lor naturala – chiar daca nu este nimic complet natural in intreaga chestie. Podul este o alta iluzie minunata a Parcului Memorial: acum vezi traficul, acum nu.

Woltz descrie Houston cu o incadrare si mai optimista decat ceea ce ati putea auzi de la obisnuitii boosters locali. In opinia lui, orasul nu este despre afaceri, ci despre pamant. Nu suntem o mlastina, suntem zone umede. Nu este un bayou, este un rau. „Cred ca Houston, in loc de un oras al petrolului, ar trebui cunoscut drept orasul parcurilor”, a spus el.

Pandemia a facut ca proiectul sa se simta mai urgent. Acum ca reunirea in interior reprezinta un risc pentru sanatate, parcurile publice sunt mai mult decat un peisaj placut – sunt o necesitate fundamentala. De fapt, aspectul de sanatate publica al parcurilor urbane a facut parte din punctul lor de vanzare initial. Frederick Law Olmstead, care a fondat in esenta domeniul arhitecturii peisagistice americane, a vazut ca domeniul sau de expertiza a devenit foarte solicitat, deoarece orasele in plina expansiune din Epoca de Aur sufereau de focare de holera, gripa si alte boli. Olmstead a sustinut ca parcurile erau necesare pentru a permite locuitorilor orasului „oportunitatea si determinarea de a scapa la intervale frecvente din aerul ingust si viciat al cartierului comercial” si pentru a „furniza plamanii cu aer ecranat si purificat de copaci si actionat recent de lumina soarelui. „Astazi, un corp amplu de cercetare in domeniul sanatatii publice il sustine.

Pentru Woltz, parcurile protejeaza, de asemenea, mai mult decat sanatatea fizica – ele sustin sanatatea civica. „Accesul neingradit al publicului la natura este o parte cu adevarat importanta a drepturilor civice ale americanilor”, sustine el. Parcurile sunt locuri deschise oricui, neimpovarate de poluarea vizuala a vietii moderne, de zgomotul peisajelor stradale, de cerintele unei societati comerciale. L-am auzit odata pe Woltz referindu-se la parcurile publice ca fiind „ultimul loc democratic din America unde oamenii pot fi intr-un loc public fara sa se simta obligati sa cumpere o ceasca de cafea”. Multe zone aparent publice, cum ar fi Discovery Green din centrul orasului Houston, sunt de fapt sub administrare privata – un fapt ca locuitorii orasului au invatat pe cale grea cand parcul a interzis oricui sa joace jocul mobil Pokemon Go in limitele sale.

memorial-park-redesign-tabara-logan

La inceputul secolului al XX-lea, multi dintre copacii originali ai Memorial Park au fost taiati pentru a face loc instalatiei militare Camp Logan (pozata aici in 1918). 

Nici Memorial Park nu este pur democratic. Noul parc va fi gratuit (cu exceptia costului parcarii) si complet deschis publicului, dar, ca orice proiect major de dezvoltare urbana, este rezultatul anilor de intermediere electrica, strangere de fonduri private si negocieri. Mai mult de jumatate din buget provine de la donatori privati. Un sfert din resurse provin din Districtul de Dezvoltare Uptown si Zona de Reinvestire a Cresterii Taxelor (TIRZ), un consiliu numit in mare parte de primar care redirectioneaza cresterile marginale ale veniturilor din impozitul pe proprietate din zona mall-ului Galleria din apropiere.

Aceasta dependenta de donatii private pentru a mentine spatiul verde public nu este specifica Parcului Memorial. Parcurile de toate dimensiunile din intreaga tara depind de conservatii pentru a mentine operatiunile, inclusiv mai multe in Houston. De fapt, este din ce in ce mai dificil sa platesti pentru intretinerea unui parc fara un fel de sprijin din partea sectorului filantropic. „Vad ca peisajul public din America sufera din cauza lipsei de finantare”, a spus Woltz. „Ne reducem impozitele si, prin urmare, cuferele sunt destul de subtiri cand vine vorba de ingrijirea terenurilor publice.”

Cu toate acestea, utilizarea unui TIRZ adauga un alt strat complicat la planificarea parcului din Houston. Aceste districte cu taxe speciale au fost concepute initial ca o modalitate de a porni dezvoltarea in cartierele sarace, dar dezvoltatorii le-au folosit si pentru a imbogati si mai mult zonele bogate. Macaralele de constructie si apartamentele de lux care marginesc Bucla West 610 contrazic ideea ca zona Memorial Park are nevoie de orice ajutor pentru a stimula dezvoltarea.

Ceea ce permite TIRZ, insa, este o modalitate de a ocoli procesul bugetar la primarie.

Un plafon de venituri impus de alegatori in 2004 declanseaza automat reduceri de impozite atunci cand orasul colecteaza prea mult in dolari din impozitul pe proprietate. Siguranta publica si costurile cu pensiile au o modalitate de a sifona orice venit excedentar. Presiunea politica la consiliul orasului arunca o umbra asupra cheltuirii a noua cifre pentru spatiul verde pentru una dintre cele mai bogate zone ale orasului, in timp ce multe alte cartiere nu au facilitati de baza, cum ar fi trotuare sau prevenirea inundatiilor.

„Fara indoiala ca orasul va avea intotdeauna mai multe probleme stringente decat reamenajarea parcurilor”, a spus Charles Blain, presedintele Urban Reform Institute, o organizatie conservatoare nonprofit din Houston.

Asadar, in 2013, consiliul orasului a aprobat o intelegere care a prelungit durata de viata a Uptown TIRZ, care initial era programata sa se dizolve in 2029 si si-a extins masiv granitele pentru a acoperi Memorial Park. Acum, toate acele bariere politice enervante pot fi evitate cu usurinta, iar veniturile din impozitele pe proprietate pot fi valorificate pentru a construi un parc care altfel ar putea sa nu supravietuiasca procesului democratic obisnuit. Desigur, nu toata lumea se simte confortabil ca un parc public sa fie planificat partial in spatele usilor inchise. „Suntem ingrijorati de privatizarea parcurilor noastre si a managementului parcurilor din tot orasul”, a spus Chadwick. „Memorial Park Conservancy nu are obligatia de a avea intalniri deschise. Si, destul de evident, serveste acum ca un instrument al Districtului de Dezvoltare Uptown.”

memorial-parc-reproiectare-redare

O redare a podurilor de uscat, care vor reconecta cele doua jumatati ale parcului. Prin amabilitatea lui Nelson Byrd Woltz

Spre meritul sau, conservatia a facut tot posibilul pentru a colecta opiniile publicului cu privire la designul parcului, gazduind numeroase intalniri publice pentru a informa planul Memorial Park. Organizatia nonprofit implica, de asemenea, publicul „prin sondaje periodice, intalniri cu partile interesate si evenimentul sau anual State of the Park”, a scris Arnold intr-un e-mail. Districtul Uptown, ca corporatie guvernamentala, are si sedinte publice.

Ideea ca natura ar trebui sa fie libera si accesibila pentru fiecare Houstonian de care sa se bucure ramane o aberatie din ordinea obisnuita a lucrurilor din Houston. Bugetul parcurilor municipale a fost intr-un declin constant in ultimii treizeci de ani. In 2020, orasul a cheltuit cu 12 milioane de dolari mai putin pe parcuri decat a facut Dallas, care este jumatate din dimensiunea sa.

Intr-un fel, Memorial Park a fost intotdeauna o exceptie fata de modul in care functioneaza Houston. A fost vandut orasului cu precizarea ca nu va fi niciodata folosit in scopuri comerciale. Incercarile de forare pentru petrol in parc au fost zadarnicite de-a lungul anilor – in special, intr-o lupta din 1976 care a implicat Brownco Inc. De la infiintarea orasului, acesti 1.500 de acri – de aproape cinci ori mai mari decat indragitul parc Zilker din Austin – au fost unul dintre putine locuri prioritare pentru public. Acum, intr-un moment in care Texas planuieste sa distruga sute de case pentru a extinde o autostrada din Houston, Memorial Park impinge o strada intr-un tunel pentru a face mai mult loc pentru oameni. Nu asa merg lucrurile de obicei in Houston. Poate ca asta il face atat de uluitor.

In 1836, o reclama imobiliara a prezentat noul oras Houston drept „frumos si frumos inaltat, salubre si bine udat” – departe de realitatea unei asezari de frontiera in mijlocul unei mlastini noroioase, infestate de tantari, care era in mod obisnuit afectata de febra galbena. . Imaginea marketerului despre Houston era o iluzie, daca nu chiar o minciuna.

Faceti o plimbare prin Memorial Park, totusi, in jurul Poiana de Est sau in josul barancaselor deluroase care deturneaza apa de ploaie in bayou si incepeti sa va simtiti ca Houston construieste orasul descris in acele anunturi timpurii. Exista apa limpede, un lac proaspat, chiar si dealuri. Prin forta de vointa, cei din spatele renovarii Parcului Memorial creeaza Houston asa cum si-a imaginat intotdeauna. Iluzia devine reala.